BESIDE – the road #5 : Les prairies Canadiennes

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Bien que l’accueil chaleureux des Témiscabitibiens (Journey #4), nous donne envie de prendre une dernière bière avec eux, une tempête s’annonce en Abitibi. Nous devons prendre la route ce soir question d’éviter que nos pneus “4 saisons” nous mènent dans le clos! Ici, dans la grande boréale, on se doit d’écouter mère nature.  

Piégés par notre propre fuite, on confronte le début de la tempête en Ontario. Petits météorologues improvisés, on n’avait pas prévu qu’elle arriverait par l’Ontario! C’est définitivement un premier contact difficile avec l’hiver. On se gèle le *** ici!

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Jour 10 : bonjour la neige, au revoir l’essence

Au premier réveil sous zéro, nos expirations se transforment instantanément en condensation. On se réchauffe autour d’une tasse de café, avant de reprendre la route toute la journée dans une spirale de vent et de neige et un réservoir d’essence vide…

Thunder Bay, 18h, on réussit à trouver un restaurant à la hauteur de nos besoins. Imaginez-vous une bande de “Québ” congelé et affamé débarquer dans un resto indien avec une génératrice et 4 ordinateurs portables à charger.

Renfloué en énergie, on poursuit notre route une bonne partie de la soirée pour s’arrêter à Winnipeg dans le stationnement de Shola, le collègue d’Elise qu’elle n’a jamais encore vu auparavant, outre par Skype.


Jour 11 : Refaire le plein…et le vider!

Au réveil dans la banlieue de Winnipeg, sous les regards suspicieux du voisinage, on cogne à la porte de Shola avec nos bagages et nos baluchons de vêtements à laver :

— Salut c’est moi Elise, ta collègue non fictive et voici mon équipe, merci de nous recevoir!
— Hey, ça fait plaisir, voici la salle de lavage, la douche et l’accès au Wi-fi, faites comme chez vous!

Si vous saviez comme on apprécie ces simples commodités. Julien et moi prenons la journée pour rédiger, éditer et entamer la postproduction des vidéos, alors que Elise et J-D distribuent le magazine à travers la ville, notamment au Parlour Café, Café Postal et Forth. On profite des emplacements de la ville pour vider une fois de plus nos eaux grises et noirs. Pour vous donner une idée, 25% de notre eau est utilisé pour faire la vaisselle, et ce, malgré notre consommation très modeste. La gestion de nos déchets devient un enjeu important et nous amène à prendre conscience de notre empreinte. 

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Pour le souper, on décide de préparer un festin mexicain en guise de remerciement. On accapare littéralement la cuisine de Shola. On réussit à faire brûler un de nos plats… L’alarme déclenche. On entend les sirènes :

— Les pompiers :  tout va bien?
Shola : oui, merci, des Québécois essaient de faire de la bouffe mexicaine…”

Outre cet incident qui a l’avantage de briser la glace, on discute de la perception des Canadiens anglais au regard des Canadiens français et vice-versa. Sans tabou, on cherche à comprendre cette perception parfois péjorative qui teinte les deux parties. Au final, on trinque au fait qu’on est tous Canadiens, malgré la distance qui nous sépare physiquement et culturellement!


Jour 12 : À la rencontre des vieux loups manitobains: Bruce, Brian et Larry

Arrivé à Dauphin, on rencontre Bruce et Pam, un couple d’apiculteurs de la région. On visite l’entrepôt où logent les ruches, l’atelier de Bruce rempli de meubles artisanaux et ses 4 cabines en bois ronds. Ce soir, on trompe Raymonde (notre VR) pour l’une de ses charmantes cabines.

Connaissant l’intérêt de J-D pour l’univers de la flotte, Bruce nous montre humblement le canot qu’il a assemblé de toutes pièces, de même que celui de son ami Brian :

— Brian est un grand voyageur de ce monde et amoureux du plein air. C’est avec lui et Larry que je passe la plupart de mon temps libre en montagne ou sur le lac. Vous devez le rencontrer.
— Pourquoi pas!

De ce fait, on part visiter Brian.

Une quinzaine de minutes plus tard, cordés dans le pick-up de Bruce, on découvre la cabine de son acolyte. Une chaleureuse maison en bois peinte en vert forêt, ornée de drapeaux népalais comme ceux qui s’agitent au pied de l’Himalaya. Construite elle aussi par son propriétaire, la demeure est entièrement fabriquée à l’aide de matériaux recyclés, non pas pour le “trend”, mais parce que c’est moins cher. Après avoir vendu ses parts rattachées à l’entreprise familiale, il y a de cela bien longtemps déjà, Brian a fait le choix de vivre modestement, mais pleinement, notamment en voyageant à travers le monde, à vélo ou en camper-van. Ce n’est que depuis peu qu’il s’est “posé”, dans son village natal.

On prend plusieurs heures à discuter de son mode de vie et des choix que cela engendre. Ceux que certains oublient parfois sous l’effet du charme associé à l’idée de voyager. Il est intéressant d’aborder avec cet homme d’une soixantaine d’années la notion de stabilité, concept qui d’emblée, semble correspondre au bonheur des uns, d’autant plus de sa génération, mais qui devrait être ébranlé et redéfinit au même titre que son antonyme.


Jour 12 : enfin une randonnée!

7:00 am, on se rejoint chez Bruce pour le déjeuner, avec Brian et Larry, le troisième mousquetaire et non le moindre. On goûte au fameux miel 100% pur, tout en discutant de cette industrie. Le Canada produit en moyenne 38 millions de kilos de miel chaque année, dont une majorité provient des Prairies.

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Énergisés par le café au miel, on est prêts à entamer les sentiers du Parc National du Mont-Riding, la plus grande élévation entre les Laurentides et les Rocheuses. Nos muscles atrophiés par notre nouveau mode de vie sur la route ne demandent qu’à bouger dans cette parcelle géographique mi-forêt boréale, mi-prairie.

Seuls en sentier pour la journée, on fraternise à l’air frais. Larry, l’aîné du groupe avec ses 77 ans, mais certainement le plus téméraire, nous raconte ses épopées au Yukon, là où le soleil ne se couche jamais durant l’été. À son plus grand plaisir, il peut pêcher, courir et pagayer plus longtemps! Brian, pour sa part, vient de s’acheter un voilier surnommé : Zazou. Il a l’habitude de partir à Baja California en camper-van pour plus de 6 mois, mais cette année, il partira à la voile avec son chien : un rêve qu’il caresse depuis longtemps. Bruce quant à lui, pratique le vélo de montagne, nouvellement le Fat Bike question d’étirer sa saison.

Il y a quelque chose de rassurant dans le fait de voir ce groupe d’amis perpétuer l’idée que jouer dehors, tester ses limites et réaliser ses rêves, ça n’a pas d’âge.

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Jour 13 : un dernier déjeuner en “famille”

Au déjeuner, on ressent la nostalgie du départ imminent. On prend conscience, mutuellement, que peu importe l’âge ou la divergence de nos modes de vie, notre philosophie et nos valeurs communes ont le pouvoir de tisser des liens rapidement.

Après un copieux déjeuner, on reprend la route vers Regina. En arrêtant à la station d’essence, on rencontre une jeune gaspésienne avec tout son essentiel pour les 4 prochaines années dans sa petite Aveo. Elle souhaite se rendre tranquillement, au gré de ses rencontres et envies spontanées, en Californie. C’est le début d’une belle aventure pour elle. Entre voyageurs sur la route, on s’encourage dans nos projets!

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À Regina, on profite de notre passage pour souper avec Nathan Jones, photographe que nous avons remarqué sur Instagram, notamment pour l’authenticité de ses photos. Son travail nous intriguait, puisqu’il réussit à mettre en valeur la Saskatchewan, qui de prime abord, n’est pas la première province à laquelle on pense pour partir à l’aventure. Amoureux du plein air, comment réussit-il à y trouver son compte? Influence-t-il plus de gens à bouger grâce à ses photos?

“Tout le monde passe par la transcanadienne, sans jamais vraiment s’arrêter. On idolâtre plutôt les côtes du litoral. Pourtant, les prairies ont une beauté inédite, brute, mais apaisante à la fois que je tente d’exprimer par mes photos. Nos parcs sont encore vierges, prêts à être explorés, à commencer par les gens de la place. Je veux qu’ils réalisent ce qu’ils ont et que c’est accessible.”  — Nathan

Satisfaits de notre rencontre avec Nathan qui nous donne une perspective complémentaire à celle de Bruce, Brian et Larry au sujet des prairies, on reprend la route pour s’arrêter quelque part dans un rang.


Jour 14 : silence doré

Perché dans son lit, Julien se dégourdie et tire les rideaux. Un faisceau de lumière nous éblouit. On découvre le panorama qui se dressait sous nos pieds. Natan avait raison, les prairies ont un charme envoûtant par leurs vastes champs sans écho. Confiné dans un espace clot depuis les derniers jours, chacun profite du moment pour vivre seul l’immensité. La solitude, on la ressent pour vrai ici. Le silence est lourd, presque dérangeant, mais particulièrement apaisant.

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On capte les précieux rayons de soleil avant de reprendre la route vers Calgary, où Chanelle, la copine de J-D, nous attend. Chanelle passera la prochaine semaine avec nous. On s’empresse donc de faire un peu de ménage, réalisant que c’est le bordel à bord du VR! Stationné pour la nuit, en plein centre-ville, on réapprivoise la surstimulation urbaine.


Jour 15 : réveille-toi!

5:11am, l’alarme de feu sonne, on essaie par tous les moyens de l’éteindre. On réalise que la batterie est vide et que l’alarme n’arrêtera pas tant et aussi longtemps qu’on ne reprend la route. On se rend au garage en attendant que le point de service ouvre ses portes… Dur réveil! Du moins, la distribution se déroule à merveille à Calgary, les propriétaires rencontrés sont enthousiastes à l’idée de partager un tel mouvement dans leurs commerces. Shelf Life Books, Velour Clothing Exchange, The Uncommons, The Livery Shop, Patagonia Elements, Meraki Supply Co, Little Brick Café & General store nous prennent des copies.


On quitte les prairies canadiennes avec le sentiment d’avoir découvert une richesse sous-estimée, à l’intérieur même de notre pays, non seulement pour ses vastes terres, mais pour ceux qui savent cohabiter avec sa paisible nature horizontale.

Demain l’horizon s’élève : direction Waterton Lakes National Park avec Jeff Spackman.

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Écrit par : Catherine Bernier
Crédits photo : Catherine Bernier, Jean-Daniel Petit
À bord: Jean-Daniel Petit (fondateur), Julien Robert (réalisateur), Catherine Bernier (rédactrice, photographe) et Elise Legault (productrice), Chanelle Riopel.
#Lanaturerécompenselesbraves

BESIDE – the road #5: Canadian Prairies

6775th Kilometre

Although the warmth and generosity of the Témiscabitibiens (Journey 4) had made us want to stay for a final round, a storm was about to hit Abitibi. With nothing but four-season tires, we had to take off into the night to avoid finding ourselves in a ditch! Here in the northern boreal region, you gotta trust Mother Nature’s cues.

We fled the storm only to confront, shortly after, another considerable one in Ontario.

Rookie move, we hadn’t actually looked at where the storm was coming from! Our first encounter with winter was quite rough, we froze our a**es off!

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Day 10: Good Day Snow, Goodbye Gas

Waking up in sub-zero temperatures, our breaths instantly transform themselves into condensation. We warm up around a cup of coffee before starting our day of driving in a whirlwind of snow, with an empty tank of gas…

Thunder Bay, 6PM, we find a restaurant that meets our needs. The scene goes down as such: four frozen and famished Quebecois unloading in an Indian restaurant with their generator pack & four computers that need to be charged. We definitely receive (and probably deserve) a few stares.

Bellies & batteries full, we drive all night to get to Winnipeg. Out of ideas on where to park, we make our way to one of Elise’s colleague’s driveway. She’d never actually met Shola before, they’d only done projects via Skype.


Day 11: Refuelling

We wake up in the Winnipeg version of Wisteria Lane, closely watched by suspicious neighbours. We knock at Shola’s door, luggage in hand, ready for a thorough cleaning.

— Hi there, it’s Elise, in the flesh. This is my team, thank you for welcoming us!
— Hey, it’s my pleasure. The washing machine is located in the corner. Feel free to use the shower and here’s the Wi-Fi code. Make yourselves at home.

If only she knew how much we appreciate these commodities. Julien and I take the day to write and edit. Elise and J-D head to the city to distribute magazines at Parlour Café, Café Postal and Forth.

For dinner, we cook up a Mexican fiesta to thank our host. We literally take over Shola’s kitchen and succeed in triggering his alarm by (almost) starting a fire.

A few minutes later, we hear sirens:

— Firefighters: Is everything alright here?
Shola: Yeah, thanks, I have a few Quebecois over, they’re trying to make Mexican food…”

The incident breaks the ice before the feast. We dine and discuss the perceptions English Canadians have of French Canadians and vice-versa. No slandering, we are simply seeking to understand the differences between both parts. We end up cheer-sing to the fact that we are all Canadian despite our geographical and cultural differences.


Day 12:  Meeting with the Manitoban Gray Wolves: Bruce, Brian and Larry

Now in Dauphin, we meet up with Pam and Bruce, local beekeepers. The latter takes us on a tour on which we visit the warehouse where he stores all of his hives, his workshop, which is full of artisanal furniture, and finally his four log cabins. Tonight we’re taking a leave from Raymonde (our RV) and we’re cozying up in one of the charming cabins.

When Bruce finds out that J-D has a canoe & kayak company, he humbly shows him the canoe he assembled entirely himself as well as the one belonging to his friend Brian:

— Brian is a world traveller and an outdoor enthusiast. I spend most of my time in the mountain or by the lake with him and Larry. You must meet him.
— Why not!

On this note, we pay a visit to Brian.

We take a short drive in Bruce’s pick-up down a wooden path where, at the end, we discover his accomplice’s home, which he also built himself.  It’s a beautiful wooden house painted dark green, a string of Nepalese flags is dancing in the wind, just like the ones found at the base of the Himalayas. This cabin was made exclusively of recycled materials, not because it’s a trend, but because it’s cheaper. After selling his shares of the family business quite some time ago, Brian decided to live a modest life, but to live it fully. He’s since travelled the world by bike or camper-van. He’s only had a semi-pertinent ‘nest’ in his hometown for a short while.

We spend a few hours discussing his lifestyle and the decisions that come with it. They are the type of decisions people tend to forget when they contemplate leaving everything for a life of travels. It’s interesting to broach the concept of stability with a man of his age. Attributed by many as a qualifier of his generation, Brian definitely participates in shaking up its definition and making it his own.


Day 12: A Hike, Finally!

It’s 7AM, we make our way to Bruce’s kitchen for breakfast. Him, Brian and Larry, the third and final (but definitely not the least) musketeer. We have a taste of Bruce’s 100% pure honey all while discussing the tensions currently being felt in the beekeeping industry. Canada is a considerable honey producer, 38 million kilos each year to be precise, and most of it comes from right here in the Prairies.

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Once our cups of honey-sweetened coffees are emptied, we head to Riding Mountain National Park, the highest peak between the Laurentians and the Rockies. Our muscles have grown accustomed to our sedentary travelling and become feeble since our departure. There’s nothing like a hike to spruce them up a bit.

Alone on the trail, we take in as much fresh air as possible. Larry, the doyen of the group at 77 years of age, is definitely the daredevil of the bunch. As we walk, he tells us about his adventures in the Yukon where the sun doesn’t set in the summer time. Which, for him, means more fishing, running & rowing! On his end, Brian has just bought a sail ship named Zazou. He usually leaves for Baja, California for a few months in the winter, but this year, it’ll be him and his dog on his sailboat, a dream he’s been waiting to accomplish for some time now. Finally, Bruce is a mountain bike fanatic, his most recent ‘toy’ is a Fat Bike which allows him to ride into the winter months.

There’s something comforting in seeing this group of friends perpetuating the idea that playing outside, testing your limits and accomplishing your dreams knows no age.

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Day 13: A final ‘family’ meal

Nostalgia is imminent as we feast one last time together.  We’ve all realized that no matter the age or life journey, our shared values have quickly solidified a precious bond among us.

After our copious breakfast, we load up the RV and head to Regina. At a gas station, we meet a young Gaspesian who has packed her life in her little Aveo. She’s planning on travelling at her own pace for the next four years. It’s the beginning of quite the adventure and being fellow road travellers, we fully encourage her.

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In Regina, we grab a bite with Nathan Jones, a photographer we were acquainted with through Instagram. The authenticity of his images stunned us just as much as his muse: the province of Saskatchewan.

As an outdoorsman how does he manage to get his fix in Saskatchewan? Have his photos influenced people to go discover more?

Everyone drives through the Prairies without ever stopping because they idolize the coastline. That being said, this chunk of land has a raw and appeasing beauty, which is what I try to represent in my images. Our parks are there ready to be explored by visitors and even more importantly, by locals. I want people to realize what they have access to. — Nathan Jones

Content with our meeting with Nathan who provided us with a similar perspective to Bruce, Brian and Larry’s, we hit the road and park somewhere off the highway.


Day 16: Golden Silence

Perched on his bed, Julien slowly wakes up and pulls the shades. A light beam pierces through the window and we discover the panorama surrounding us. Nathan was right,  the Prairies do have an enchanting charm with their echoless fields. Confined for the past couple of days, we take advantage of this moment to appreciate the immensity of the space we find ourselves in. Solitude is easily felt here, the silence is thick, almost disturbingly so, but right now, for us, it’s a little slice of heaven.

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We absorb a few rays of sun before heading to Calgary where Chanelle, J-D’s girlfriend, is waiting for us. Chanelle will be spending the next week with us. Realizing that our RV has become a bit of a pie sty, we divide & conquer our cleaning tasks.  We park for the night in the heart of Downtown Calgary slightly overwhelmed by the city’s upbeat tempo.


Day 15: Wake Up!

5:11AM, our alarm starts ringing. We conjure up all our strength and functioning neurons to try to turn it off. No luck. It comes to our attention that the RV’s battery is empty, which means the alarm won’t stop until we drive. We make our way to the garage and wait for it to open. Rough morning! At least the distribution goes extremely well in Calgary, the retailers we meet are enthused by our mission and are excited to share it with their customers. Shelf Life Books, Velour Clothing Exchange, The Uncommons, The Livery Shop, Patagonia Elements, Meraki Supply Co, Little Brick Café & General store all take copies.


We leave the Canadian Prairies with the feeling of having discovered an untapped resource, one that is located right in the centre of our country. Not only is there land beyond what the eye can see, but the people you find here are equally interesting.

Tomorrow’s horizon is looking quite steeper, we’re going to Waterton Lakes National Park with Jeff Spackman.

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Written by: Catherine Bernier
Translated by: Elise Legault
Edited by: Catherine Métayer
Photos by: Catherine Bernier
Aboard: Jean-Daniel Petit (founder), Julien Robert (director), Catherine Bernier (writer, photographer),  Elise Legault (producer), Chanelle Riopel
#LiveBeyondtheBend
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